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Tipos de algas en la cocina japonesa y sus beneficios

Uno de los ingredientes de la cocina japonesa que más destaca por su carácter exótico respecto a la cocina occidental son las algas. Mientras en Europa y América las algas apenas han sido utilizadas, en Japón llevan años trabajando con ellas, siendo la alga wakame y la alga nori las más conocidas.

Goma wakame

Existen hasta 10.000 tipos de algas en todo el mundo de las cuales 145 se utilizan como alimento. Cada una cuenta con unas propiedades únicas en cuanto a colores, sabores y propiedades nutritivas, por lo que sus usos culinarios son muy amplios, desde el crudo hasta las tempuras, pasando por las finas láminas características del alga nori.

Alga goma wakame

Probablemente el alga más conocida y cuyo consumo está más expandido. Verde, de sabor dulce, su textura es característica y recuerda en cierto modo a la goma. Es ingrediente básico de la sopa de miso, aunque admite variantes, pues se puede servir como acompañante en platos de arroz o como plato principal, aderezada con especias y aceite de sésamo, tal y como preparamos nuestra goma wakame.

Como peculiaridad, el alga wakame encuentra en la lista de 100 especies exóticas invasoras más dañinas del mundo y, sin embargo, se viene cultivando desde hace siglos tanto en Japón como en Corea.

Tradicionalmente siempre se ha creído que el alga wakame ejerce de purificador de la sangre, mejora la capacidad del pelo, los órganos reproductores y la piel. Científicamente, sus propiedades son antioxidantes y depurativas que contrarrestan con los radicales libres del organismo, ayudando de esta forma a prevenir el envejecimiento prematuro.

Alga nori

Fácilmente reconocible por ser utilizada para envolver los makis y futomakis, el alga nori es la denominación que reciben las variedades comestibles de alga marina de las diversas especies de alga roja Porphyra.

Aunque generalmente su uso se limita a la envoltura de sushi, en Japón también es utilizada como especia en polvo en platos como el yakisoba. Se considera que el alga nori a reducir la tensión arterial por su alto contenido en aminoácidos y también destaca por su alto valor en vitaminas A, B y C.

Alga nori

Alga kombu

Tal vez no tan conocida, el alga kombu es uno de los ingredientes principales del caldo dashi con el que preparamos la sopa de miso. Gracias a sus propiedades —ayuda a potenciar el sabor umami (sabroso en japonés)— es muy utilizada en la preparación de sopas, salsas y otros platos de la cocina japonesa. Entre sus beneficios destaca que ayuda a reducir el colesterol y su consumo es recomendado en enfermedades cardíacas por su alto contenido en potasio y fucanos (tipos de fibra).

Alga agar-agar

También conocida como kanten, es reconocida por su capacidad para generar gelatina —muy por encima de la gelatina animal— y, por tanto, se utiliza en la cocina japonesa para la elaboración de postres como flanes, natillas y pasteles. Al tener un sabor neutro, se adapta perfectamente a cualquier producto. Su alto contenido en fibra hace que sea perfecta para evitar el estreñimiento y es recomendada en dietas de adelgazamiento.

Alga hijiki

Destaca por su gran sabor a mar, lo cual hace que se utilice como acompañante para realzar el sabor de algunos platos como los sashimis. Su textura le otorga una gran versatilidad por lo que se puede comer cruda, en ensalada o salteada con otros vegetales. Destaca su alto contenido en calcio —por encima de la leche— y contribuye a equilibrar el nivel de glucosa en sangre gracias a los oligoelementos. Se cree que el alga hijiki otorga salud y belleza y, además, contribuye a mantener el pelo negro.
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